Lugares para soñar: Isla de Socotra / Soqotra en el Yemen

Al sur de la península arábica, en el Océano Índico, se encuentra una isla, cuyo aislamiento y clima particular han propiciado la aparición de una flora y fauna únicas en el mundo.

Socotora o Socotra (en árabe: سقطرة Suquṭrah) es un pequeño archipiélago formado por cuatro islas en el océano Índico, frente a las costas del Cuerno de África, a 250 km al este del cabo Guardafui y a unos 350 km al sureste de las costas de Yemen, país al que pertenece pese a su proximidad a Somalia, que hasta la creación de la República Popular de Yemen del Sur en 1969 administró Socotra en nombre del Sultanato de Mahra y Socotra o el Sultanato de Qishn. Actualmente Socotra pertenece a la provincia yemení del Hadramawt.

Son muy pocos los lugares que pueden ostentar este honor de ser focos de tan alta biodiversidad en tan poco espacio, y Socotra es un buen ejemplo de ello. Forma parte de la república de Yemen, y tiene unos 43.000 habitantes repartidos en una isla de 3600 km², que se dedican en su mayoría a la pesca y la ganadería.

Es, además, una de las islas continentales más aisladas del mundo, lo que ha llevado a la isla a poseer unas 250 especies endémicas de plantas (sobre un total de 800), y a situarse, a ojo de los expertos, como una de las diez floras autóctonas isleñas más amenazadas que existen.

Sí, los canarios y demás foráneos que visiten con asiduidad mi querido archipiélago se habrán dado cuenta de que lo de la anterior foto es un drago. Y están en lo cierto, es un drago, pero una variante del que conoceís. El archipiélago consiste en una isla montañosa principal, Socotora (3.625 km²) y tres islas más pequeñas, Abd Al Kuri y el par compuesto por Samha y Darsa, conocidas colectivamente como «Los Hermanos», además de otros islotes deshabitados. Abd Al Kuri y Samha suman una población de unos pocos cientos de personas, mientras que Darsa está deshabitada. La principal ciudad es Hadiboh (8.545 habitantes en 2004). No es el canario Dracaena Draco, sino el Dracaena Cinnabari, endémico de Socotra, lo que viene a demostrar que en tiempos pretéritos una especie antecesora de ambos ejemplares se extendía por toda la zona del Sáhara, cruzando África de lado a lado.

Con un clima desértico tropical, con una consiguiente escasez de lluvias, en Socotra se ha dado una división de tres tipos característicos de terreno: Estrechas planicies costeras, una meseta de piedra caliza repleta de cuevas kársticas, y las montañas Haghier. Socotora tiene tres tipos de terrenos principalmente: estrechas planicies costeras, una meseta de piedra caliza con cuevas kársticas y las montañas Haghier. El clima es fuertemente monzónico, de junio a septiembre tradicionalmente la isla era inaccesible a causa de los fuertes vientos y el mal oleaje. En julio de 1999 un nuevo aeropuerto permitió el acceso a Socotora durante todo el año.

Socotora es uno de las islas de origen continental más aisladas del mundo, separándose probablemente de África como una falla durante el Plioceno medio, en el mismo conjunto de eventos que abrió el golfo de Adén hacia el noroeste. El largo aislamiento geológico del archipiélago y el intenso calor y falta de agua se han combinado para dar lugar a una interesante flora endémica que es muy vulnerable a los cambios; al menos un tercio de las 800 plantas que se encuentran en Socotora son endémicas. Los botánicos sitúan a la flora de Socotra entre las diez que más peligro de desaparición corren en el mundo.

Al igual que ocurre con otras islas aisladas, los murciélagos son los únicos mamíferos nativos de la isla. Como contraste, la diversidad marina es muy grande, y se caracteriza por la presencia de especies originarias de las regiones biológicas próximas, el océano Índico occidental y el mar Rojo.

La mayoría de los habitantes de la isla viven todavía sin electricidad, agua corriente o carreteras pavimentadas. A finales de los años 90, se desarrolló un Programa de Naciones Unidas para el Desarrollo dedicado a la isla. Los habitantes de Socotra crían ganado y cabras. En las islas se habla un idioma semítico propio, el socotrí, que está relacionado con otros idiomas de la Península Arábiga como el Mahri y el Dhofari o Jibali.

La formación vegetal más sorprendente se encuentra al pie de las montañas, donde el árbol del pepino y un tipo de rosa del desierto crea un paisaje insólito. Los dragos se sitúan más arriba, en las montañas, siendo quizás la estampa más singular de la isla para los pocos turistas que se atreven a visitarla.

Socotora aparece como Dioskouridou (en alusión a Dioscúrides) en una ayuda a la navegación, el Periplo por el Mar Eritreo, del siglo I. En las notas de la traducción que del mismo hiciera G.W.B. Huntingford, remarca que el nombre de Socotora no es de origen griego, sino que procede del sánscrito Dvipa Sukhadhara (“isla de la felicidad”). Se ha escrito que Alejandro Magno conquistó la isla de Socotora porque en ella había gran cantidad de aloes que servirían para la curación de heridas y enfermedades de sus soldados durante las campañas, aunque esto no está del todo demostrado. Una leyenda local cuenta que los habitantes fueron convertidos al cristianismo por el apóstol Tomás en el año 52. En el siglo X, el geógrafo árabe Abu Zaid Hassan comentó que la mayoría de los habitantes de las islas eran cristianos nestorianos.

El explorador lusitano Tristão da Cunha desembarcó en las islas a comienzos del siglo XVI y consideró a Socotra conquistada por Portugal. En aquel tiempo el cristianismo había desaparecido de las islas excepto por unas cruces de piedra que Álvares dijo que la gente adoraba. Sin embargo, durante una visita a la isla por parte del jesuita San Francisco Javier, éste encontró un grupo de personas que se declaraban ser los descendientes de los convertidos por el apóstol Santo Tomás (“cristianos de Santo Tomás” es un nombre dado muchas veces a los cristianos nestorianos). Las islas pasaron a estar bajo el control de los sultanes Mahra en 1511 hasta que pasaron a ser un protectorado británico en 1886 debido a su posición estratégica, controlando el estrecho de Adén. Con la independencia de Yemen en 1967, las islas pasaron a su soberanía.

La isla fue reconocida en julio de 2008 por la UNESCO como Patrimonio Mundial Natural.

ESMASACTUAL| Manuel J. Ibáñez Ferriol| Fotos: J.F.

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